Using conspecific broadcast for Willow Flycatcher restoration
Utilisation de la diffusion de chants de conspécifiques pour le rétablissement du Moucherolle des saules

Lynn N. Schofield, The Institute for Bird Populations
Helen L. Loffland, The Institute for Bird Populations
Rodney B. Siegel, The Institute for Bird Populations
Chris J Stermer, California Department of Fish and Wildlife
Heather A. Mathewson, Department of Wildlife, Sustainability, and Ecosystem Sciences, Tarleton State University

DOI: http://dx.doi.org/10.5751/ACE-01216-130123

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Abstract

Willow Flycatcher (Empidonax traillii) populations have been in decline across the western United States for decades. California populations are especially vulnerable with fewer than 500 pairs remaining in the state. Declines and local extirpations continue despite extensive habitat restoration and improved management designed to help conserve Willow Flycatchers. Such efforts may have failed to help reverse these trends in part because Willow Flycatchers rarely recolonize habitat after extirpation, regardless of present habitat suitability. Failure to recolonize habitat may be because prospecting Willow Flycatchers, like many other songbird species, assess habitat suitability based on the presence of conspecifics, making them unlikely to consider unoccupied habitat as potential breeding grounds. If true, broadcasting conspecific vocalizations in suitable but unoccupied habitat could help facilitate recolonization. During the 2016 and 2017 breeding seasons, we assessed the effectiveness of providing artificial social cues as a means of restoring Willow Flycatchers to suitable but unoccupied restored meadows in the Sierra Nevada mountains of California. We selected 14 experimental meadows where conspecific songs were broadcast during the settlement and breeding periods and 19 control meadows where no broadcasts took place. All the meadows were recently restored, contain high-quality habitat with hydrological characteristics and vegetation similar to meadows where Sierra Willow Flycatchers successfully breed, and were confirmed to be unoccupied in the year prior to their inclusion in the study. We observed Willow Flycatchers at five of 14 experimental meadows (35.75%) during the breeding season and at one of 19 control meadows (5.3%). We found that habitat characteristics also play a role in the efficacy of this technique, as Willow Flycatcher presence was highly significantly related to the combination of both the experimental treatment and meadow size. These results demonstrate that within large, restored meadows, conspecific broadcasts may be an effective strategy for restoring Willow Flycatchers.

Résumé

Les populations de Moucherolles des saules (Empidonax traillii) sont à la baisse dans tout l'ouest des États-Unis depuis des décennies. Les populations californiennes sont particulièrement vulnérables, comptant moins de 500 couples. Les baisses et les disparitions locales se produisent toujours malgré les efforts importants de restauration d'habitat et d'aménagement ciblant la conservation de ces moucherolles. Ces efforts pourraient avoir failli à renverser les tendances, en partie en raison du fait que le Moucherolle des saules recolonise rarement un habitat qu'il a abandonné, sans égard aux conditions actuelles propices. L'échec de la recolonisation d'habitat est peut-être attribuable au fait que les moucherolles qui prospectent, tout comme de nombreuses autres espèces d'oiseaux chanteurs, évaluent le caractère adéquat d'un habitat sur la base de la présence d'autres conspécifiques, ce qui les rend peu aptes à considérer un habitat inoccupé comme site potentiel de nidification. Si ceci s'avère juste, la diffusion de chants de conspécifiques dans des habitats inoccupés mais propices pourrait contribuer à faciliter la recolonisation par cette espèce. Durant les saisons de nidification 2016 et 2017, nous avons évalué l'efficacité de la diffusion de sons sociaux artificiels comme moyen d'attirer de nouveau des Moucherolles des saules dans des prairies restaurées inoccupées mais propices dans la Sierra Nevada de la Californie. Nous avons sélectionné 14 prairies expérimentales dans lesquelles nous avons diffusé des chants de conspécifiques au cours de l'établissement et de la saison de nidification et 19 prairies contrôles sans diffusion de chants. Toutes les prairies avaient été récemment restaurées, offraient de l'habitat de grande qualité, dont des caractéristiques hydrologiques et de la végétation similaires aux prairies dans lesquelles des Moucherolles des saules de la Sierra avaient auparavant niché avec succès, et étaient inoccupées l'année précédant leur inclusion dans la présente étude. Nous avons observé l'espèce dans 5 des 14 prairies expérimentales (35,75 %) durant la saison de nidification et dans 1 des 19 prairies contrôles (5,3 %). Nous avons constaté que les caractéristiques d'habitat jouaient aussi un rôle dans l'efficacité de cette technique, puisque la présence des moucherolles était très fortement liée à la combinaison du traitement expérimental et de la taille des prairies. Nos résultats indiquent que dans les vastes prairies restaurées, la diffusion de chants de conspécifiques pourrait être une stratégie efficace pour y attirer de nouveau les Moucherolles des saules.

Key words

colonization; conservation; conspecific attraction; Empidonax traillii; habitat selection; social cues

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Avian Conservation and Ecology ISSN: 1712-6568