Foxes, voles, and waders: drivers of predator activity in wet grassland landscapes
Renards, campagnols, et échassiers : les prédateurs les plus actifs dans les prairies humides

Rebecca A. Laidlaw, School of Biological Sciences, University of East Anglia, Norwich Research Park, Norwich, UK
Jennifer Smart, School of Biological Sciences, University of East Anglia, Norwich Research Park, Norwich, UK; RSPB Centre for Conservation Science, Royal Society for the Protection of Birds, The Lodge, Sandy, UK
Mark A. Smart, Royal Society for the Protection of Birds, The Lodge, Sandy, UK
Thomas W. Bodey, RSPB Centre for Conservation Science, Royal Society for the Protection of Birds, The Lodge, Sandy, UK; Environment & Sustainability Institute, University of Exeter Penryn Campus, Penryn, UK
Tessa Coledale, Royal Society for the Protection of Birds, Scotland Headquarters, Edinburgh, UK
Jennifer A. Gill, School of Biological Sciences, University of East Anglia, Norwich Research Park, Norwich, UK

DOI: http://dx.doi.org/10.5751/ACE-01414-140204

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Abstract

Impacts of generalist predators on declining prey populations are a major conservation issue, but management of this situation is constrained by limited knowledge of the factors influencing predator distribution and activity. In many declining populations of ground-nesting waders, high levels of nest and chick predation are preventing population recovery. Red foxes, Vulpes vulpes, are the main predator but their primary prey is small mammals. On wet grasslands managed for breeding waders, small mammals are concentrated in tall vegetation outside of fields, and nests closer to these patches are less likely to be predated. To assess whether these patterns result from fox attraction to small mammals, and thus the potential for management of tall vegetation to influence nest predation rates, we quantify seasonal and spatial variation in fox and small mammal activity in relation to tall vegetation patches. Across wet grassland sites, tall vegetation patches of any size (> 0.05 ha) supported small mammals and small mammal activity increased throughout the wader breeding season, while the use of fox track plots within fields declined seasonally. Although within field fox track plot use did not vary with distance to tall vegetation, over the 1064 nights of trail camera recording, foxes were seen in areas with tall vegetation on 13 nights compared with short vegetation on only two nights. These findings suggest that lower predation rates of Lapwing, Vanellus vanellus, nests close to tall vegetation could reflect fox attraction to areas with small mammal activity, but any such effects would primarily operate later in the breeding season, and may therefore primarily influence late nests and chicks.

Résumé

L'impact des prédateurs généralistes sur le déclin des populations de proies constitue un problème majeur en termes de conservation. Toutefois, la gestion de ce problème est entravée par des connaissances limitées quant aux facteurs qui influencent la répartition et l'activité des prédateurs. Dans de nombreuses populations déclinantes d'échassiers à nidification terrestre, un niveau élevé de prédation des nids et des petits empêche la reprise de l'augmentation des populations. Le renard roux, Vulpes vulpes, est le principal prédateur, mais il se nourrit essentiellement de petits mammifères. Dans les prairies humides gérées pour les échassiers nidificateurs, les petits mammifères sont concentrés dans les hautes herbes qui bordent les champs et les nids les plus proches de ces espaces sont les moins susceptibles d'être attaqués. Pour savoir si ces modèles résultent de l'attirance du renard pour les petits mammifères, et par conséquent, pour estimer le potentiel de gestion de la végétation en vue d'influencer les taux de prédation des nids, nous quantifions les variations saisonnières et en termes de localisation par rapport à l'activité des renards et des petits mammifères en relation avec les zones de hautes herbes. Sur les sites de prairies humides, les zones de hautes herbes, quelle que soit leur taille (> 0,05 ha), les petits mammifères et leur activité ont augmenté tout au long de la saison de nidification des échassiers, tandis que les tracés de pistes de renards dans les champs déclinait de manière saisonnière. Même si les pistes de renards ne variaient pas selon leur distance par rapport à la haute végétation, au cours de 1064 nuits d'enregistrement par des caméras d'observation, des renards ont été aperçus dans des zones de haute végétation au cours de 13 nuits, alors qu'on n'en a vu que pendant deux nuits dans des espaces à végétation rase. Ces résultats suggèrent que des taux de prédation moindres des nids de vanneaux huppés, Vanellus vanellus, à proximité de hautes herbes pourraient refléter l'attrait du renard pour les zones d'activité de petits mammifères, mais ce type d'effet apparaîtrait principalement plus tard dans la saison de reproduction et pourrait par conséquent affecter les nids et les oisillons tardifs.

Key words

habitat management; landscape management; predation pressure; shorebirds; sward structure

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Avian Conservation and Ecology ISSN: 1712-6568