Key habitat features facilitate the presence of Barred Owls in developed landscapes
Des caractéristiques clés d'habitat facilitent la présence de Chouettes rayées dans les paysages urbanisés

Marion A Clement, Department of Forestry and Environmental Conservation, Clemson University, Clemson, South Carolina, USA
Kyle Barrett, Department of Forestry and Environmental Conservation, Clemson University, Clemson, South Carolina, USA
Robert F Baldwin, Department of Forestry and Environmental Conservation, Clemson University, Clemson, South Carolina, USA

DOI: http://dx.doi.org/10.5751/ACE-01427-140212

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Abstract

As urbanization continues to transform landscapes, it is imperative to find ways to conserve biodiversity within fragmented habitats. Forest interior dwelling birds are particularly vulnerable to development pressures because they require large tracts of forest to support their life cycles. Although Barred Owls (Strix varia) are frequently described as an obligate mature forest species, they have been found in urbanized landscapes. To determine if certain habitat characteristics, such as mature trees, facilitate the presence of Barred Owls in developed regions, we modeled Barred Owl occupancy probability along a development gradient in the Piedmont region of the southeastern United States. We surveyed for owls by broadcasting conspecific calls to solicit response and by passively recording at survey sites using autonomous recording units. Detection/nondetection data were collected during the breeding season and analyzed within an occupancy framework to investigate patterns of habitat association in our region, while allowing for imperfect detection of owls. Average tree height was the best predictor of Barred Owl occupancy across a development gradient, regardless of forest coverage. We did not find Barred Owl occupancy to decline with increasing impervious surface density. Our research implies that developed landscapes containing mature urban trees can support breeding populations of Barred Owls.

Résumé

L'urbanisation transformant en continu les paysages, il est impératif de trouver des façons de conserver la biodiversité dans les milieux fragmentés. Les oiseaux qui fréquentent l'intérieur des forêts sont particulièrement vulnérables à l'étalement urbain parce qu'ils ont besoin de grands parterres forestiers durant leur cycle annuel. Bien que les Chouettes rayées (Strix varia) soient souvent décrites comme des espèces de forêts matures strictes, elles ont pourtant aussi été trouvées dans des paysages urbanisés. Afin de déterminer si certaines caractéristiques de l'habitat, tels que les arbres matures, facilitaient la présence de chouettes dans les régions urbanisées, nous avons modélisé la probabilité d'occurrence de cette espèce le long d'un gradient d'urbanisation dans la région du Piedmont dans le sud-est des États-Unis. Nous avons inventorié les chouettes en diffusant des enregistrements de chants de conspécifiques afin de susciter une réponse, et passivement, en enregistrant au moyen d'enregistreurs automatisés à des sites d'inventaire. Les données de détection/non-détection ont été récoltées durant la saison de nidification et analysées dans le contexte d'un modèle d'occurrence pour investiguer les tendances dans l'association espèce-habitat dans la région, tout en tenant compte de la détection incomplète des chouettes. La hauteur moyenne des arbres s'est avérée la variable la meilleure pour prédire la présence des Chouettes rayées le long d'un gradient d'urbanisation, peu importe le couvert forestier. Nous n'avons pas observé de diminutions dans la présence des chouettes avec l'augmentation de la densité de superficie imperméable. Notre étude indique que les paysages urbanisés qui comportent des arbres matures peuvent accueillir des populations nicheuses de Chouettes rayées.

Key words

Barred Owl; habitat selection; occupancy modeling; Strix varia; urbanization; urban wildlife

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Avian Conservation and Ecology ISSN: 1712-6568