Does habitat reclamation following energy development benefit songbird nest survival?
La remise en état de l'habitat après installation d'aménagements énergétiques est-elle bénéfique pour la survie des nids de passereaux?

Christopher P Kirol, School of Environment, Resources and Sustainability, University of Waterloo
Bradley C Fedy, School of Environment, Resources and Sustainability, University of Waterloo

DOI: http://dx.doi.org/10.5751/ACE-01913-160203

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Abstract

Songbird communities that rely on sagebrush habitat for breeding are experiencing steep population declines, while a large amount of the sagebrush ecosystem continues to be impacted by energy development. Reclamation is increasingly emphasized as a means of mitigating impacts on species that have been affected by oil and gas development; however, the response of sagebrush species to reclamation has largely been untested. We used nest survival of the Brewer's Sparrow (Spizella breweri breweri) as an indicator of fitness responses to short-term reclamation in sagebrush habitat. We assessed oil and gas reclamation ~5 years after reclamation, but sagebrush reestablishment is a slow process; thus, the legacy of these disturbances (i.e., disturbance scars) will likely remain for decades. We compared Brewer's Sparrow nest survival across a gradient of oil and gas development from undisturbed and active development to areas that had undergone oil and gas reclamation. Nest survival was assessed at multiple scales from microhabitat to landscape. The distribution of nest sites in the active and reclamation areas suggested local avoidance of disturbance, both active and reclamation disturbance, when establishing nesting territories. We found that reclamation benefited nest survival at a local-scale when disturbance exposure exceeded 15%. Our findings demonstrated scale-dependent nest survival relationships. Across microhabitat and landscape scales, sagebrush canopy cover and composition were important to Brewer's Sparrow nest survival. Combined, these finding emphasize the importance of avoiding the removal of sagebrush habitat whenever possible and expediting sagebrush reestablishment in reclamation areas to maintain high quality sagebrush habitat for breeding songbird populations.

Résumé

Les communautés de passereaux qui dépendent des milieux d'armoises pour se reproduire connaissent une forte diminution de leurs populations, alors qu'une grande partie de l'écosystème à armoises continue d'être touchée par l'installation d'aménagements énergétiques. La remise en état est de plus en plus mise de l'avant comme moyen d'atténuer les impacts sur les espèces qui ont été affectées par l'installation de production pétrolière et gazière; cependant, la réponse des espèces nichant dans les milieux d'armoises à la remise en état n'a à peu près pas été testée. Nous avons utilisé la survie des nids du Bruant de Brewer (Spizella breweri breweri) comme indicateur du succès d'adaptation à la remise en état à court terme de milieux d'armoises. Nous avons évalué la restauration à des installations de production pétrolière et gazière environ 5 ans après la remise en état, mais le rétablissement de l'armoise est un processus lent; ainsi, les séquelles des perturbations (c'est-à-dire les « cicatrices » des perturbations) perdureront probablement pendant des décennies. Nous avons comparé la survie des nids de Bruant de Brewer sur un gradient d'installations de production pétrolière et gazière, allant de zones non perturbées et de construction active à des zones pétrolière et gazière ayant fait l'objet d'une remise en état. La survie des nids a été évaluée à plusieurs échelles, du microhabitat au paysage. La répartition des sites de nidification dans les zones actives et les zones remises en état indique que les oiseaux évitent localement les perturbations lors de l'établissement des territoires de nidification. Nous avons constaté que la remise en état favorisait la survie des nids à l'échelle locale lorsque l'exposition aux perturbations dépassait 15 %. Nos résultats ont montré que les relations de survie des nids dépendent de l'échelle. À l'échelle du microhabitat et du paysage, le couvert et la composition des milieux d'armoises étaient importants pour la survie des nids. Ensemble, ces résultats soulignent l'importance d'éviter, dans la mesure du possible, d'éliminer les milieux d'armoises et d'accélérer le rétablissement de l'armoise dans les zones de remise en état afin de maintenir un habitat d'armoises de haute qualité pour les populations de passereaux nicheurs.

Key words

Brewer's Sparrow; energy development; indicator species; nest success; nest survival; oil and gas; reclamation; sagebrush songbirds

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Avian Conservation and Ecology ISSN: 1712-6568