White-throated Sparrow Response to Forest Harvesting in North-Central Alberta: Results Not So Clear-Cut?
Réaction du Bruant à gorge blanche à l’exploitation forestière dans le centre-nord de l’Alberta

Kevin C Hannah, Canadian Wildlife Service; University of Alberta
Fiona K. A. Schmiegelow, University of Alberta
Kathryn E. H. Aitken, University of Alberta

DOI: http://dx.doi.org/10.5751/ACE-00238-030106

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Abstract

The use of density to measure a species’ responses to habitat change remains prevalent despite warnings that relying on such parameters can be misleading. We evaluated whether density was a useful surrogate of habitat quality for the White-throated Sparrow (Zonotrichia albicollis), an apparent habitat generalist, in a recently logged landscape near Calling Lake, Alberta, Canada. We detected significant differences in the territory density of birds among three distinct habitat types: interior forest, forest edges, and recent (4- to 6-yr-old) clear-cuts. However, the observed patterns in territory density were not consistent with several indices of habitat quality. We found a consistent and marked gradient for indices such as nesting success (based on a reproductive index), pairing success, and the proportion of territories that successfully fledged young between interior forest sites and clear-cuts. Edge habitats, in which high relative density offset lower reproductive success, represented moderate-quality habitat for this species. Our results suggest that the continued use of density alone, without some measure of habitat quality, is insufficient if not misleading when evaluating response to habitat change. Our results have important implications for understanding the population dynamics of this species, which is often overlooked in population-level studies yet continues to experience long-term population declines over large portions of its breeding range.

Résumé

L’utilisation de la densité afin de mesurer la réaction d’une espèce à la suite d’un changement dans son habitat demeure prédominante, en dépit des avertissements quant au risque d’erreur relié à l’utilisation de ce genre de paramètres. Nous avons évalué la valeur de la densité en tant qu’indicateur de la qualité de l’habitat pour le Bruant à gorge blanche (Zonotrichia albicollis), une espèce apparemment généraliste du point de vue de l’habitat, dans un paysage ayant récemment subi une coupe forestière, près du lac Calling en Alberta, au Canada. Nous avons détecté des différences significatives entre les densités territoriales des oiseaux dans trois types d’habitats distincts : l’intérieur de la forêt, les bordures de la forêt et les coupes à blanc récentes (datant de 4 à 6 ans). Toutefois, les patrons observés pour les densités territoriales ne correspondaient pas aux patrons révélés par plusieurs indices de la qualité de l’habitat. Nous avons trouvé un gradient constant et marqué pour des indices comme le succès de nidification (basé sur un indice de reproduction), le succès d’appariement et la proportion de territoires où des jeunes ont pris leur envol avec succès entre les sites à l’intérieur de la forêt et les coupes à blanc. Les habitats de bordure, où la densité relative élevée compense pour le succès de reproduction plus faible, représentaient des habitats de qualité moyenne pour cette espèce. Nos résultats laissent croire que l’utilisation de la seule densité, sans autre mesure de la qualité de l’habitat, est insuffisante sinon trompeuse pour évaluer la réponse à un changement de l’habitat. Nos résultats ont d’importantes implications dans la compréhension de la dynamique de la population de l’espèce, laquelle est souvent négligée dans les études à l’échelle des populations, mais qui continue pourtant de subir un déclin à long terme dans de grandes portions de son aire de reproduction.

Key words

Alberta; habitat quality; forest harvesting; reproductive success, boreal forest; White-throated Sparrow; Zonotrichia albicollis

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Avian Conservation and Ecology ISSN: 1712-6568