Site Safety and Food Affect Movements of Semipalmated Sandpipers (Calidris pusilla) Migrating Through the Upper Bay of Fundy
Effets de la sécurité du site et de la disponibilité de nourriture sur les déplacements des Bécasseaux semipalmés durant leur halte migratoire dans la partie amont de la baie de Fundy

Ashley J Sprague, Atlantic Cooperative Wildlife Ecology Research Network and Department of Biology, University of New Brunswick
Diana J Hamilton, Department of Biology, Mount Allison Univeristy
Antony W Diamond, Atlantic Cooperative Wildlife Ecology Research Network, University of New Brunswick

DOI: http://dx.doi.org/10.5751/ACE-00252-030204

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Abstract

The upper Bay of Fundy is a critical stopover site for Semipalmated Sandpipers (Calidris pusilla) during their fall migration. However, little is known about factors that influence selection of feeding and roosting sites by these birds, or the extent to which birds move between different sites during their time in the region. Using radio-telemetry, we studied movement patterns, examined habitat use, and tested hypotheses associated with factors influencing foraging and roost-site selection. Movements of radio-tagged sandpipers were tracked in the upper Bay of Fundy in August 2004 and 2005. In 2004, sandpipers from the Minas Basin, Nova Scotia and Chignecto Bay, New Brunswick and Nova Scotia, were tracked, and in 2005, sandpipers were tracked only in Chignecto Bay. Sandpipers were highly mobile in both the Minas Basin 2004 and Chignecto Bay 2005, making daily movements of up to 20 km between foraging and roosting sites, although very little movement was detected in Chignecto Bay in 2004. Migrating sandpipers appeared to select foraging sites based on relative safety, as measured by distance to cover, provided that these sites offered an adequate food supply. Similarly, roosting sandpipers preferred sites that were far from nearby trees that might offer cover to predators. This preference for safe sites became more apparent later in their stay in the Bay of Fundy, when birds were heavier and, therefore, possibly more vulnerable to predation. Semipalmated Sandpipers appear to be flexible during their time in the upper Bay of Fundy, displaying year-to-year and site-to-site variability in movement and mudflat usage. Therefore, multiple, synchronized population counts should be conducted at known roost sites in order to more accurately estimate Semipalmated Sandpiper abundance in this region. Furthermore, in a highly dynamic system where food can be variable, landscape features such as distance to cover may be important factors to consider when selecting candidate sites for shorebird conservation measures.

Résumé

La partie amont de la baie de Fundy est un arrêt migratoire critique pour le Bécasseau semipalmé (Calidris pusilla) à l’automne. Toutefois, les facteurs qui influencent la sélection des sites d’alimentation et de repos sont peu connus, tout comme les distances de déplacement entre différents sites durant leur séjour dans la région. À l’aide de la télémétrie, nous avons étudié les patrons de déplacement, examiné l’utilisation de l’habitat et testé les hypothèses associées aux facteurs influençant la sélection des sites d’alimentation et de repos. Les mouvements de bécasseaux munis d’émetteurs-radios ont été suivis dans la partie amont de la baie de Fundy en août 2004 et 2005. En 2004, des bécasseaux provenant du bassin de Minas, en Nouvelle-Écosse, et de la baie de Chignecto, au Nouveau-Brunswick et en Nouvelle-Écosse, ont été suivis. En 2005, les bécasseaux ont été suivis seulement dans la baie de Chignecto. Les bécasseaux étaient très mobiles à la fois dans le bassin de Minas en 2004 et dans la baie de Chignecto en 2005, parcourant jusqu’à 20 km par jour entre les sites d’alimentation et de repos. Cependant, peu de déplacements ont été observés dans la baie de Chignecto en 2004. Les bécasseaux migrateurs semblaient choisir des sites d’alimentation selon leur degré de sécurité, tel que mesuré par la distance au couvert, à condition que ces sites procurent une quantité de nourriture adéquate. De façon similaire, les bécasseaux au repos préféraient les sites éloignés d’arbres pouvant offrir un couvert aux prédateurs. Cette préférence des individus pour les sites sécuritaires était plus apparente plus tard durant leur passage dans la Baie de Fundy, lorsque les oiseaux sont plus lourds, donc possiblement plus vulnérables à la prédation. Les bécasseaux semblent être flexibles durant leur passage dans la partie amont de la baie de Fundy, démontrant une variabilité inter-annuelle ainsi qu’entre les sites dans leur utilisation des vasières. Il est donc nécessaire d’effectuer des décomptes multiples et synchronisés des populations aux sites de repos connus afin d’estimer correctement l’abondance des bécasseaux semipalmés dans la région. De plus, dans un système hautement dynamique où la quantité de nourriture est variable, les éléments du paysage tels que la distance au couvert peuvent être des facteurs importants à considérer lors de la sélection de sites potentiels pour la conservation des limicoles.

Key words

Bay of Fundy; habitat selection; intertidal mudflats; migration staging area; radiotracking; Semipalmated Sandpipers

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Avian Conservation and Ecology ISSN: 1712-6568