Off-road sampling reveals a different grassland bird community than roadside sampling: implications for survey design and estimates to guide conservation
L’échantillonnage hors route révèle une communauté d’oiseaux de prairie différente de celle issue de l’échantillonnage le long des routes : répercussions sur la conception des relevés et les estimations pour orienter la conservation

Troy I. Wellicome, Canadian Wildlife Service, Environment Canada, Edmonton, AB, Canada
Kevin J. Kardynal, Canadian Wildlife Service, Environment Canada, Edmonton, AB, Canada
Renee J. Franken, Tierra Environmental Consulting, Windermere, BC, Canada; Canadian Wildlife Service, Environment Canada, Edmonton, AB, Canada
Cameron S. Gillies, Tierra Environmental Consulting, Windermere, BC, Canada

DOI: http://dx.doi.org/10.5751/ACE-00624-090104

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Abstract

Grassland bird species continue to decline steeply across North America. Road-based surveys such as the North American Breeding Bird Survey (BBS) are often used to estimate trends and population sizes and to build species distribution models for grassland birds, although roadside survey counts may introduce bias in estimates because of differences in habitats along roadsides and in off-road surveys. We tested for differences in land cover composition and in the avian community on 21 roadside-based survey routes and in an equal number of adjacent off-road walking routes in the grasslands of southern Alberta, Canada. Off-road routes (n = 225 point counts) had more native grassland and short shrubs and less fallow land and road area than the roadside routes (n = 225 point counts). Consequently, 17 of the 39 bird species differed between the two route types in frequency of occurrence and relative abundance, measured using an indicator species analysis. Six species, including five obligate grassland species, were more prevalent at off-road sites; they included four species listed under the Canadian federal Species At Risk Act or listed by the Committee on the Status of Endangered Wildlife in Canada: Sprague’s Pipit (Anthus spragueii), Baird’s Sparrow (Ammodramus bairdii), the Chestnut-collared Longspur (Calcarius ornatus), and McCown’s Longspur (Rhynchophanes mccownii). The six species were as much as four times more abundant on off-road sites. Species more prevalent along roadside routes included common species and those typical of farmland and other human-modified habitats, e.g., the European Starling (Sturnus vulgaris), the Black-billed Magpie (Pica hudsonia), and the House Sparrow (Passer domesticus). Differences in avian community composition between roadside and off-road surveys suggest that the use of BBS data when generating population estimates or distribution models may overestimate certain common species and underestimate others of conservation concern. Our results highlight the need to develop appropriate corrections for bias in estimates derived from roadside sampling, and the need to design surveys that sample bird communities across a more representative cross-section of the landscape, both near and far from roads.
 

Résumé

Le déclin prononcé des espèces d’oiseaux de prairie se poursuit en Amérique du Nord. Les relevés le long des routes, comme le Relevé des oiseaux nicheurs (BBS) en Amérique du Nord, sont souvent utilisés pour estimer les tendances et la taille des populations, ainsi que pour élaborer des modèles de répartition d’espèces de prairie, même si les dénombrements le long des routes peuvent introduire des biais relatifs aux estimations étant donné que les milieux le long des routes sont différents de ceux hors route. Nous avons examiné s’il y avait des différences dans l’occupation du sol et les communautés aviaires pour 21 routes en bordure desquelles se font des relevés et pour 21 trajets hors route adjacents dans les prairies du sud de l’Alberta, Canada. Les relevés hors route (n = 225 points d’écoute) comprenaient plus de prairies naturelles et d’arbustes bas, et moins de friches et de surface routière que les relevés le long des routes (n = 225 points d’écoute). Par conséquent, au moyen d’une analyse d’espèces indicatrices, nous avons trouvé que la fréquence d’occurrence et l’abondance relative de 17 des 39 espèces d’oiseaux différaient entre les deux types de relevés. Six espèces, y compris cinq espèces de prairie strictes, étaient plus abondantes dans les sites hors route; parmi ces espèces, quatre sont inscrites en vertu de la Loi sur les espèces en péril du Canada ou désignées par le Comité sur la situation des espèces en péril au Canada : le Pipit de Sprague (Anthus spragueii), le Bruant de Baird (Ammodramus bairdii), le Plectrophane à ventre noir (Calcarius ornatus) et le Plectrophane de McCown (Rhynchophanes mccownii). Les six espèces étaient jusqu’à quatre fois plus abondantes dans les sites hors route. Les espèces plus courantes le long des routes comprenaient l’Étourneau sansonnet (Sturnus vulgaris), la Pie d’Amérique (Pica hudsonia) et le Moineau domestique (Passer domesticus). Les différences observées dans la composition des communautés aviaires entre les relevés le long des routes et hors route laissent croire que l’utilisation des données du BBS pour générer des estimations de population ou des modèles de répartition surestime peut-être certaines espèces communes et sous-estiment possiblement des espèces dont la conservation est préoccupante. Nos résultats soulignent le besoin d’élaborer des correctifs appropriés pour les biais relatifs aux estimations générées à partir de l’échantillonnage le long des routes, et le besoin de concevoir des relevés qui mesurent les communautés aviaires dans un échantillon plus représentatif du paysage, tant près que loin des routes.

Key words

agriculture; grassland birds; human-modified habitats; North American Breeding Bird Survey; roadside bias; species distribution models

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Avian Conservation and Ecology ISSN: 1712-6568