Changes in heron and egret populations on the Laurentian Great Lakes and connecting channels, 1977-2009
Évolution des populations d'Ardéidés dans les Grands Lacs laurentiens et les milieux aquatiques adjacents, 1977-2009

Scott A Rush, Mississippi State University
Cynthia Pekarik, Canadian Wildlife Service
D.V. Weseloh, Canadian Wildlife Service
Francesca Cuthbert, Department of Fisheries, Wildlife and Conservation Biology, University of Minnesota
David Moore, Canadian Wildlife Service
Linda Wires, Department of Fisheries, Wildlife and Conservation Biology, University of Minnesota

DOI: http://dx.doi.org/10.5751/ACE-00742-100107

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Abstract

Canadian and U.S. federal wildlife agencies completed four decadal surveys, spanning the years 1977 to 2009, to census colonial waterbirds breeding on the Great Lakes and adjoining bodies of water. In this paper, we reports abundance, distribution, and general population trends of three species: Black-crowned Night-Heron (Nycticorax nycticorax), Great Egret (Ardea alba), and Great Blue Heron (Ardea herodias). Estimates of nest numbers ranged from approximately 4000-6100 for the Black-crowned Night-Heron, 250-1900 for the Great Egret, and 3800-6400 for the Great Blue Heron. Average annual rates of change in nest numbers between the first (1977) and fourth (2008) census were −1% for the Black-crowned Night-Heron, +23% for the Great Egret, and −0.27% for the Great Blue Heron. Across the 30-year census, Black-crowned Night-Heron estimates decreased in U.S. (−57%) but increased (+18%) in Canadian waters, Great Egret nests increased 1381% in Canadian waters with a smaller, but still substantial increase in the number of nests at U.S. colonies (+613%), and Great Blue Heron numbers increased 148% in Canadian waters and 713% in U.S. waters. Although a single factor cannot be clearly linked to changes observed in each species’ distribution, hydrological variation, habitat succession, nest competition with Double-crested Cormorants (Phalacrocorax auritus), and land use changes likely all contributed. Management activities should support both breeding and foraging conditions including restoration of early successional habitats and anticipate continued northward expansions in the distributions of these waterbirds.

Résumé

Les agences de la faune fédérales canadienne et étatsunienne ont complété quatre inventaires décennaux, de 1977 à 2009, afin de suivre les populations d'oiseaux aquatiques coloniaux nichant dans les Grands Lacs et les milieux aquatiques adjacents. Nous dressons le portrait de l'abondance, de la répartition et des tendances générales des populations de trois espèces : le Bihoreau gris (Nycticorax nycticorax), la Grande Aigrette (Ardea alba) et le Grand Héron (Ardea herodias). Les estimations du nombre de nids se sont échelonnées de 4 000 à 6 100 environ pour le Bihoreau gris, de 250 à 1 900 pour la Grande Aigrette et de 3 800 à 6 400 pour le Grand Héron. Le taux moyen de variation annuelle du nombre de nids entre le premier (1977) et le quatrième (2008) inventaire a été de -1 % pour le Bihoreau gris, de +23 % pour la Grande Aigrette et de 0,27 % pour le Grand Héron. Durant les trente années du suivi, le nombre de Bihoreau gris a diminué aux États-Unis (-57 %) mais augmenté au Canada (+18 %), le nombre de nids de Grande Aigrette a subi une hausse dans les eaux canadiennes (+1 381 %) tout comme dans celles des États-Unis - hausse un peu moins prononcée mais quand même substantielle (+613 %) -, et le nombre de Grand Héron a grimpé de 148 % du côté canadien et de 713 % du côté états-unien. Bien qu'il soit difficile d'identifier clairement un unique facteur responsable des changements survenus dans la répartition de chaque espèce, les variations hydrologiques, la succession végétale, la compétition pour les sites de nidification avec le Cormoran à aigrettes (Phalacrocorax auritus) et les changements dans l'utilisation des terres y ont vraisemblablement tous contribué. Nous croyons que les activités d'aménagement devraient cibler les conditions dans les aires de nidification et d'alimentation, dont la restauration de milieux en début de succession; de plus, les gestionnaires devraient anticiper la poursuite de la progression vers le nord de la répartition de ces espèces d'oiseaux aquatiques.

Key words

Black-crowned Night-Heron; Great Blue Heron; Great Egret; habitat succession; islands; population trends

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Avian Conservation and Ecology ISSN: 1712-6568